"Robots-plantes": des scientifiques cherchent à combiner technologie et nature

“Robots-plantes”: des scientifiques cherchent à combiner technologie et nature

Plantes carnivores ou plantes manipulées à distance qui indiquent quand elles sont touchées par une maladie: les scientifiques expérimentent de nouveaux systèmes conçus pour communiquer avec les plantes.

À Singapour, des chercheurs ont connecté des plantes à des électrodes capables de détecter les faibles signaux électriques que les plantes émettent naturellement.

Ils ont utilisé cette technologie pour pousser un mousquetaire, une plante carnivore, à fermer leurs «mâchoires», formées par deux lobes, après un signal d’un smartphone.

Ils ont ensuite attaché l’un des lobes à un bras robotique pour attraper un mince morceau de fil d’un demi-millimètre, puis attraper un petit objet lorsqu’il est tombé.

Cette technologie en est encore à ses balbutiements, mais les chercheurs estiment qu’elle pourrait être utilisée dans le futur pour concevoir des «plantes robotisées» capables de manipuler des objets trop fragiles pour les bras rigides des robots conventionnels.

“Ces espèces de robots naturels pourraient interagir avec d’autres robots artificiels pour créer des systèmes hybrides”, a déclaré à l’AFP Chen Xiaodong, auteur d’une étude publiée par l’Université de technologie de Nanyang (NTU) à Singapour.

Mais il reste encore de nombreux problèmes à résoudre. Par exemple, les scientifiques peuvent stimuler la fermeture des «mâchoires» du mousqueton, mais ils ne peuvent toujours pas l’ouvrir, un processus qui, dans la nature, prend dix heures ou plus.

Le système peut également détecter les signaux faibles émis par les plantes, ce qui permet aux agriculteurs d’être avertis à un stade précoce lorsque leurs plantes sont malades.

«En surveillant les signaux électriques des plantes, nous pouvons être en mesure de détecter d’éventuels signes d’anxiété et d’anomalies», note Chen.

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“Les agriculteurs peuvent remarquer qu’une maladie se propage, avant même que des symptômes évidents n’apparaissent.”

Les scientifiques connaissent depuis longtemps l’existence de signaux électriques émis par les plantes, mais leur surface irrégulière et lisse rend difficile l’adaptation des capteurs.

Les chercheurs de NTU ont conçu des électrodes qui ont la texture douce d’un film plastique et peuvent être attachées autour d’une plante pour détecter les signaux de manière plus fiable.

Ils sont collés avec un “thermogel”, un liquide à basse température qui se gélifie à température ambiante.

D’autres chercheurs suivent également cette voie.

En 2016, une équipe du Massachusetts Institute of Technology (MIT) a utilisé des feuilles d’épinard comme détecteurs capables d’envoyer des courriels aux scientifiques lorsque des explosifs étaient détectés dans le sous-sol.

Les chercheurs avaient placé des nanotubes de carbone qui pouvaient émettre un signal fluorescent lorsque les racines des plantes détectaient de la nitroaromatique, une substance souvent trouvée dans les explosifs. Une caméra infrarouge a lu le signal qui a envoyé un message aux scientifiques.

Sources :

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